Expertos de la Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA) y la Organización Mundial de la Salud (OMS) están ayudando a Bangladesh a evaluar el brote actual de dengue en el país y a elaborar un plan para probar una técnica nuclear para suprimir los mosquitos que propagan la enfermedad.

A solicitud del Gobierno, los expertos del OIEA y de la OMS visitaron recientemente la capital, Dhaka, y se reunieron con funcionarios del Ministerio de Salud y Bienestar Familiar y del Ministerio de Ciencia y Tecnología para analizar la posibilidad de utilizar la Técnica del Insecto Estériles (TIE). La TIE usa radiación para esterilizar insectos machos. Estos se liberan en grandes cantidades para aparearse con hembras salvajes, que luego no producen descendencia, lo que reduce la población de insectos con el tiempo.

Los expertos acordaron con los funcionarios de Bangladesh un plan de trabajo de cuatro años que incluye la selección de un sitio piloto para la liberación de mosquitos machos estériles en 2021-22, y un cronograma de asistencia técnica del OIEA, en colaboración con la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación. Naciones Unidas (FAO), para capacitar al personal nacional, mejorar las instalaciones existentes para criar en masa y esterilizar los insectos, y recopilar datos de referencia antes de las liberaciones.

“La TIE se ha implementado con éxito contra numerosas plagas de insectos de importancia agrícola y ahora se está adaptando para su uso contra los mosquitos”, dijo Rafael Argiles Herrero, entomólogo de la División Conjunta FAO / OIEA de Técnicas Nucleares en la Alimentación y la Agricultura. “El método es muy específico para las especies objetivo y no tiene impacto en otros organismos vivos o el medio ambiente”.

Con una población de 160 millones de personas, Bangladesh se enfrenta al peor brote de dengue desde su primera epidemia registrada en 2000. En la nación del sur de Asia aumentó el número de casos a más de 38,000 desde enero de 2019, con la admisión diaria de más de 1,500 nuevos pacientes con dengue en hospitales en las últimas semanas. El brote también ha causado más de 40 muertes desde principios de año.

El dengue es una infección viral transmitida por mosquitos, principalmente Aedes, que generalmente se reproducen en contenedores de agua. La enfermedad causa síntomas debilitantes similares a la gripe, y algunas cepas del virus pueden provocar complicaciones potencialmente letales.

“Bangladesh ya estableció un criadero de mosquitos en 2008 en el marco de un proyecto de la FAO / OIEA para llevar a cabo una investigación básica sobre la aplicación de TIE”, dijo Mahfuza Khan, Director y Director Científico del Instituto de Biología de Alimentos y Radiación del país. “El insectario puede producir de 30,000 a 40,000 larvas de mosquito por semana para la aplicación de TIE, y el objetivo en los próximos cuatro años es aumentar este número y probar los mosquitos machos estériles en condiciones de semi-campo y campo”.

La misión conjunta a Bangladesh es parte de una colaboración recientemente establecida entre el OIEA y la OMS. Las dos organizaciones firmaron un Memorando de Entendimiento en julio de 2019 para intensificar la investigación y el desarrollo sobre el uso de la TIE para combatir los vectores de mosquitos transmisores de enfermedades.

“La colaboración tiene como objetivo proporcionar más evidencia sobre los beneficios de la TIE contra las enfermedades humanas transmitidas por mosquitos”, dijo el experto de la OMS Rajpal Yadav. “Los resultados preliminares de los ensayos de campo con mosquitos machos estériles son muy alentadores, pero necesitamos más datos para mostrar una menor incidencia de la enfermedad antes de que se pueda recomendar la implementación a gran escala”.

Las enfermedades transmitidas por vectores, como la malaria, el dengue, el zika, el chikungunya y la fiebre amarilla, representan el 17% de todas las muertes por enfermedades infecciosas en todo el mundo, cobrando un millón de vidas cada año. En las últimas décadas, la incidencia del dengue ha aumentado dramáticamente debido a los cambios ambientales, la urbanización no regulada, el transporte y los viajes, y los métodos de control de vectores insuficientes.